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Octante

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Departamento

MATEMÁTICAS, ASTRONOMÍA Y NAVEGACIÓN

SECCIÓN

NAVEGACIÓN

 

Instrumento empleado por los navegantes del siglo XVIII para conocer la ubicación de sus embarcaciones. Permitía determinar ángulos visuales entre dos objetos tales como dos puntos de una costa o entre un astro y el horizonte, proporcionando las medidas necesarias para conocer la posición de la nave en el mar.

Su inventor, el matemático y astrónomo inglés John Hadley, nombró este instrumento como octante en reconocimiento a la constelación austral —Octans— descrita por Nicolas Louis de Lacaille en 1754. Su etimología procede, también, del vocablo latino octans, es decir, la octava parte.

El octante fue presentado por John Hadley en la Royal Society de Londres en 1731. Su empleo resultó de suma importancia para la determinación de la longitud geográfica en el mar.

Es un instrumento que mide ángulos por reflexión. Los navegantes han utilizado a lo largo de la historia instrumentos como astrolabios, ballestillas y cuadrantes, para medir el ángulo que forman sobre el horizonte los cuerpos celestes y así, poder orientarse.

La novedad de este instrumento frente a sus predecesores, en particular el cuadrante de Davis, se centra en la incorporación de un espejo que hace posible visar y medir el ángulo entre dos objetos, haciendo que la reflexión de la imagen de uno coincida con la imagen observada del otro en el espejo. Este instrumento evolucionó posteriormente dando lugar al sextante y al círculo de Borda.

El desastre naval de 1707 —durante la Guerra de Sucesión española—, en el cual una división naval al mando de Sir Cloudesley Shovell se estrelló contra las rocas provocando la muerte de casi 2000 marinos al —entre otras causas— no calcular correctamente la longitud en el mar, impulsó la búsqueda de una solución científica a este grave problema por parte del Gobierno inglés. Felipe II, ya en el siglo XVI, también ofreció un premio a quien solventara su determinación exacta.

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INFORMACIÓN

Número de inventario: 1985/004/0359

Datación: 1775-1795

Dimensiones: 36 x 28,5 x 7,9 cm

Materiales: Metal, marfil

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